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Tipos de Variables en Investigación


Tipos de Variables en Investigación

Edad. Sexo. Peso Altura. Ocupación. Situación socioeconómica. Nivel de ansiedad. Estos y otros elementos deben ser tenidos en cuenta a la hora de explicar algún tipo de hipótesis sobre el ser humano o algún tipo de problema.

En todo lo que existe y sucede a nuestro alrededor participan innumerables tipos de variables que pueden tener un papel más o menos relevante en los diferentes fenómenos que ocurren. Será necesario analizar y tener en cuenta qué variables influyen y cómo lo hacen si queremos obtener una explicación generalizable. Esto es algo que tienen en cuenta todos aquellos que se dedican a la investigación científica, tanto en psicología como en el resto de las ciencias. En este artículo vamos a revisar los principales tipos de variables que existen.

Tipos de Variables en Investigación

Antes de pasar a observar los diferentes tipos de variables, puede ser aconsejable hacer un breve repaso de lo que consideramos como tal para facilitar su identificación y tener en cuenta su importancia.

Se entiende por variable una construcción abstracta que hace referencia a una propiedad, característica o elemento estudiado que puede o no tener un papel específico en lo que se está analizando y que se presenta de tal manera que puede tener valores diferentes. Estos valores, por lo tanto, pueden variar en diferentes medidas dependiendo tanto de la variable como de la situación que se esté analizando o de los límites que los investigadores quieran tener en cuenta. Nos encontramos, por tanto, ante un concepto que aglutina las diferentes opciones o modalidades que se pueden tener en cuenta con respecto a una característica en cuestión, siendo estos valores inconstantes y diferentes en distintos momentos y/o temas.

El concepto en cuestión puede parecer complejo de entender teóricamente, pero es mucho más comprensible si pensamos que algunas variables pueden ser las mencionadas en la introducción: el peso o el sexo de una persona serían simples ejemplos de variables que pueden o no afectar a diferentes condiciones (por ejemplo, en la diabetes o la enfermedad cardíaca).

Las variables pueden clasificarse de muy diversas maneras y sobre la base de numerosos criterios diferenciados, como su nivel de operatividad, su relación con otras variables o incluso la escala en la que se miden. Es importante tener en cuenta que un mismo elemento puede tener diferentes roles y ser clasificado como diferentes tipos de variables dependiendo de su rol en una determinada situación o contexto experimental.

Variables y Tipos de Variables en Investigación

Como hemos mencionado, una de las formas más conocidas y clásicas de dividir y clasificar las diferentes variables es en relación con su operatividad, es decir, la posibilidad de numerar sus valores y comerciar con ellos. Teniendo en cuenta este aspecto podemos encontrar tres tipos principales de variables.

Variables Cualitativas

Se considera variable cualitativa a toda variable que permita la expresión e identificación de un carácter específico, pero que no permita cuantificarlos. Este tipo de variables sólo nos informarían de la existencia o no de dicha característica o de la presencia de alternativas. Son meramente nominales, expresando igualdad y/o desigualdad. El sexo o la nacionalidad serían ejemplos de ello. Sin embargo, esto no significa que no puedan ser observados o que no sean elementos altamente relevantes en la investigación.

Dentro de las variables cualitativas podemos encontrar diferentes tipos.

  • Variables dicotómicas cualitativas
    Son variables en las que sólo existen o se contemplan dos opciones posibles. Estar vivo o muerto es un ejemplo de ello: no es posible estar vivo o muerto al mismo tiempo, de tal manera que la presencia de uno de los valores niega al otro.
  • Variables cualitativas políticas
    Aquellas variables que admiten la existencia de múltiples valores, los cuales, como en el caso anterior, sólo permiten la identificación de un valor y esto excluye el resto sin poder ser ordenados u operados con ese valor. El color es un ejemplo.

Variables Cuasicuantitativas

Son variables con las que no es posible realizar operaciones matemáticas, pero que son más avanzadas que las meramente cualitativas. Expresan una cualidad y al mismo tiempo permiten organizarla y establecer un orden o jerarquía. Un ejemplo de ello es el nivel de estudios, pudiendo determinar si alguien tiene más o menos de esta calidad.

Variables Cuantitativas

Las variables cuantitativas son todas aquellas que, esta vez, permiten la operacionalización de sus valores. Es posible asignar diferentes números a los valores de la variable, pudiendo realizar diferentes procedimientos matemáticos con ellos de tal forma que se puedan establecer diferentes relaciones entre sus valores.

En este tipo de variables podemos encontrar dos grandes grupos de gran relevancia, las variables continuas y las discretas.

Según su Relación con otras Variables

También es posible determinar diferentes tipos de variables dependiendo de cómo se relacionan sus valores con los de los demás. En este sentido, destacan varios tipos, siendo los dos primeros especialmente relevantes. Es importante tener en cuenta que un mismo elemento puede ser un tipo de variable y otro dependiendo del tipo de relación que se esté midiendo y de lo que se esté modificando. Además, hay que tener en cuenta que el papel y el tipo de variable en cuestión depende de lo que estamos analizando, independientemente del papel que realmente ocupe la variable en la situación estudiada.

Por ejemplo, si estamos investigando el papel de la edad en la enfermedad de Alzheimer, la edad del sujeto será una variable independiente, mientras que la presencia o ausencia de proteína tau y placas beta amiloides será una variable dependiente en nuestra investigación (independientemente del papel de cada variable en la enfermedad).

Variables Independientes

Se entiende por variables independientes aquellas variables que se tienen en cuenta en el momento de la investigación y que pueden o no ser modificables por el experimentador. Es la variable a partir de la cual comenzamos a observar los efectos que determinan la calidad, característica o situación que pueden tener sobre los diferentes elementos. El sexo, la edad o el nivel básico de ansiedad son ejemplos de variables independientes.

Variables Dependientes

La variable dependiente se refiere al elemento que es modificado por la variación de la variable independiente. En la investigación, la variable dependiente será elegida y generada a partir de la variable independiente. Por ejemplo, si medimos el nivel de ansiedad según el sexo, el sexo será una variable independiente cuya modificación generará alteraciones en el dependiente, en este caso la ansiedad.

Variables del Moderador

Las variables de moderador son el conjunto de variables que alteran la relación entre las variables dependientes e independientes. Un ejemplo de esto se da si relacionamos horas de estudio con resultados académicos, siendo variables moderadoras el estado emocional o la capacidad intelectual.

Variables Extrañas

Esta etiqueta se refiere a todas aquellas variables que no se han tenido en cuenta pero que influyen en los resultados obtenidos. Serían todas aquellas variables no controladas y tenidas en cuenta en la situación estudiada, aunque es posible identificarlas después de ella o incluso durante un experimento o contexto investigado. Se diferencian de los moderadores por el hecho de que no se tiene en cuenta a los extraños, lo que no es el caso de los moderadores.

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